José Manuel Calderón, el triunfo de un extremeño en la NBA

José Manuel Calderón, eufórico en un partido con los Mavericks | José Manuel Calderon Club de Fans

José Manuel Calderón, eufórico en un partido con los Mavericks | José Manuel Calderon Club de Fans

Por: Juanjo Carrillo Córdoba (@Juanjo_93CC)

“Después de ver la opciones que tenía y, tras consensuarlo con mi mujer, creímos que era el mejor momento después de rechazar una oferta el año pasado. Tengo 23 años, y oportunidades como ésta no se pueden dejar pasar, ya que para un jugador de baloncesto, jugar en la NBA es lo máximo“. Saltaba a la vista la emoción que estaba sintiendo José Manuel Calderón (Villanueva de la Serena, Badajoz, 1981) —en una entrevista concedida al diario AS en el año 2005— poco antes de su mudanza al otro lado del charco y, por consiguiente, de su estreno en la NBASus buenas y regulares temporadas en el baloncesto nacional dieron lugar a que el extremeño saltase a la mejor liga del mundo y a escribir el nombre de Villanueva de la Serena en el mapa de los grandes del baloncesto.

Sus inicios en el deporte del aro vinieron de la mano del Doncel Club Deportivo La Serena, el equipo de su pueblo y el lugar donde comenzó a desarrollar su magestuosa técnica. Tanto es así, que con apenas 13 años de edad el Saski Baskonia —conocido popularmente como TAU Vitoria— se hizo con los servicios del jugador pacense en ciernes. Sin embargo, el club vasco estimó oportuno cederle a lo largo de varios cursos deportivos para que se curtiese en competición. Así, Mr. Catering Calderón —apodo impuesto por el tristemente fallecido Andrés Montes debido al gran número de bandejas que realizaba el jugador extremeño— debutó como jugador profesional con el Lucentum de Alicante en la temporada 99-00 en la liga LEB. A orillas del Mediterráneo comenzó a foguearse y ese mismo año obtuvo unos números bastante buenos, con una media de 9 puntos y 2.1 rebotes. Tan solo una temporada después, el Lucentum, gracias a su formidable temporada, pudo ascender a ACB, por lo que se produjo uno de los acontecimientos más bonitos y entrañables para el de Villanueva de la Serena: debutar en la máxima competición nacional con apenas 18 años.

El destino de Calderón en el curso siguiente apuntó al sur de la Comunidad de Madrid, más concretamente a Fuenlabrada, su casa durante una temporada al producirse una nueva cesión por parte del club vasco. Su temporada fue envidiable, tanto en sus números como en su apabullante regularidad: promedió 9.7 puntos, 1.5 rebotes 1.7 asistencias en 35 partidos disputados. Y es que en la vida, cuando las cosas se hacen con ganas, ilusión y trabajo, el destino te devuelve momentos maravillosos. En el caso de Calderón ese momento vino de la mano del exseleccionador de baloncesto Javier Imbroda, quien apostó por el extremeño y decidió que defendiese los colores de España en el Mundial de Indianapolis del 2002. La oportunidad de portar la camiseta de la selección de su país había llamado a la puerta de José, y él no la dejaría escapar. Además, la guinda del pastel fue la reincorporación de Calderón a las filas del Tau Vitoria. El baloncesto nacional empezaba a darse cuenta entonces del diamante en bruto que había emergido en un pequeño pueblo extremeño.

José Manuel Calderón, defendiendo los colores del Baskonia, ante Massimo Bulleri en el Palaverde de Treviso | Baskonistas

José Manuel Calderón, defendiendo los colores del Baskonia, ante Massimo Bulleri en el Palaverde de Treviso | Baskonistas

Tras una primera temporada en Vitoria a la sombra del base de Illinois Elmer Bennett, Calderón cogió las riendas del equipo en el curso siguiente y comenzó a desplegar todo su talento en el arte de las asistencias y de los tiros de tres. Su gran año, sumado a un equipo compacto y muy serio, hicieron posible la conquista de su primer título nacional: la Copa del Rey. Ese verano, Calde se quedó sin sus merecidas vacaciones por un motivo que bien valía anularlas año tras año: la disputa de los Juegos Olímpicos de Atenas 2004, en los que ostentó la capitanía del combinado nacional. A pesar de realizar una primera fase de ensueño, el equipo de los José Manuel Calderon, Pau Gasol, Jorge Garbajosa, Roberto Dueñas y compañia claudicó ante la todopoderosa Estados Unidos en cuartos de final.

De regreso a Vitoria, Calderón se topó con la temporada de los casi”. Casi ganó la Euroliga, pero el TAU cayó ante el Maccabi Tel Aviv en la Final Four disputada ante la fina ventisca moscovita. Casi ganó la liga ACB, pero sumó una nueva decepción al sucumbir in extremis contra el Real Madrid en el último partido de la final. El balón no quiso entrar en los momentos clave. Un amargo trago para José que se vio aliviado en los últimos coletazos del verano. Y es que, el gran momento de Calderón había llegado. Su impresionante técnica, sumado a su condición como agente libre, hicieron que el 3 de agosto de 2005 fichase por los Toronto Raptors, una franquicia de la NBA en la que viviría sus años más dulces. Desde aquel momento, Calderón jugaría con los mayores en el recreo.

José Manuel Calderón se atreve con un triple en el Eurobasket 2013 ante Finlandia | Melty

José Manuel Calderón se atreve con un triple en el Eurobasket 2013 ante Finlandia | Melty

El extremeño aterrizó en Toronto en la temporada 2005-2006 y, a decir verdad, no le tembló el pulso. Se mostró muy seguro de sí mismo en sus primeros partidos en la NBA; de hecho, ya en su segundo encuentro con la elástica de los Raptors, Mr. Catering Calderón anotó la friolera de 20 puntos. Lo hizo ante los New Jersey Nets, y a posteriori se convirtió en su máxima anotación personal de la temporada. Fue ya en su segunda temporada en Canadá cuando el base extremeño maduró como jugador y se hizo polivalente, convirtiéndose en pieza clave para lograr la clasificación a playoffs —siendo en el primer español en lograrlo—. Además, la llegada al equipo de su amigo y compañero en la Selección Española, Jorge Garbajosa, hizo que su rendimiento fuera en aumento y que emergiese la llamada Spanish Connection de Toronto.

Los últimos coletazos del verano del 2006 serán difíciles de olvidar para José y todos los integrantes del combinado nacional. Y es que, el cuadro dirigido por Pepu Hernández consiguió el más dificil todavía y se hizo con el Mundial de Japón, derrotando en la final a la siempre dificil Grecia. Sin embargo, los helenos no tuvieron apenas opciones ante un equipo que se mostró unido, sin grietas defensivas y con aportación colectiva en ataque. Los números de Calderón reflejan la ya mencionada buena actuación del colectivo: promedió 7.2 puntos y 3.2 asistencias en el torneo. Además, fue en este Mundial cuando firmó su mejor anotación con la selección tras anotarle 20 puntos a Alemania el 21 de agosto de 2006.

Las siguientes cinco temporadas —desde la temporada 2007-2008 hasta el curso deportivo 2011-2012— de José Manuel Calderón en los Toronto Raptors pueden definirse en una palabra: regularidad. Más valor tiene dicha regularidad si tenemos en cuenta la cantidad de piedras en el camino que se encontró el extremeño. De hecho, en la temporada 2009-2010 el pacense se vio fuera del equipo por sus múltiples lesiones y en la 2011-2012 comenzó entrenando con el filial del Fútbol Club Barcelona ante el famoso Lockout de la NBA. A pesar de todos estos contratiempos, Calderón de mantuvo fiel a sí mismo y a su forma de jugar, y en ninguna temporada —incluída la que padeció la lesión— bajó de un mínimo de 5 asistencias por partido de media.

El extremeño celebra a viva voz un triunfo de los Toronto Raptors | Deportes Online

El extremeño celebra a viva voz un triunfo de los Toronto Raptors | Deportes Online

Con la llegada de Kyle Lowry a la plantilla de los Raptors en la temporada 2012-2013Calde se vio relegado a la suplencia. Fue entonces cuando la franquicia decidió que un jugador de su magnitud no debía estancarse en un banquillo y en enero de ese mismo año estimó oportuno efectuar su traspaso a los Detroit Pistons hasta final de temporada. Así, tras unos meses en los que rindió a buen nivel, José quedó desvinculado de todo club y pasó a ser agente libre, teniendo la potestad sobre sí mismo. Tras sopesar cual sería su próximo destino, el de Villanueva de la Serena escogió la ciudad de Dallas con sus Mavericks para afrontar una temporada en la que está demostrando su amplio espectro de habilidades.

Lejos de las pistas, si hay algo que define a José Manuel Calderón, esa es su solidaridad. El base de la NBA siempre se ha mostrado cercano y comprometido con quien más lo necesita. Prueba de ello fue la creación de la Fundación José Manuel Calderón; pensada inicialmente para concienciar a los más jóvenes de Extremadura sobre la importancia de llevar unos hábitos de vida saludables y alejarse de tentaciones innecesarias a convertirse en un ambicioso proyecto que busca que los niños de África puedan tener un futuro esperanzador. Además, desde el año 2011, José es amigo de UNICEF, donde ha colaborado de manera muy activa en países como Zambia, Níger o Siria.

Así es José Manuel Calderón. Un hombre que gracias a su descomunal safrificio y unas gotitas de la suerte necesaria que te tiene que brindar la vida se ha convertido en una de las piezas clave dentro de la NBA y, posiblemente, en uno de los mejores de la historia de nuestro país en el deporte del aro. Su sencillez y su constancia han hecho de él todo un campeón, tanto dentro como fuera del parqué. 1981 fue un gran año para Villanueva de la Serena, y es que su hijo más ilustre acababa de nacer. Un hijo que haría historia.

José Calderón se muestra sonriente junto a una pequeña niña en Zambia, lugar en el que UNICEF trabaja activamente | UNICEF

José Calderón se muestra sonriente junto a una pequeña niña en Zambia, lugar en el que UNICEF trabaja activamente | UNICEF

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